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Nonostante i vaccini e le nuove cure, la curva dei morti non diminuisce

by Nik Cooper

È uno scenario da incubo: una variante del coronavirus sfugge alle difese abilmente costruite dalla scienza e torna a diffondersi senza controllo, mandando in fumo più di un anno di lavoro per sviluppare e somministrare miliardi di dosi di vaccino.

La causa di allarme più recente è la variante Delta altamente infettiva, identificata per la prima volta in India, che sta aumentando nuovamente il numero di casi in paesi come il Regno Unito e il Portogallo, spingendo alcuni paesi dell’UE a emettere un nuovo ciclo di restrizioni di viaggio. Ma per ora, dicono gli esperti di salute pubblica, non è il momento di farsi prendere dal panico.

Finora, la maggior parte sostiene, le possibilità che una mutazione del coronavirus in fuga eviti gli effetti protettivi di un vaccino sembrano scarse anche se alcune varianti potrebbero aggirare in qualche modo le difese immunitarie. Il principale motore del più recente picco di infezioni in alcuni paesi non è infatti un fallimento del vaccino o una variante particolarmente pericolosa. Ma secondo gli esperti, dipende dal fatto che ci siano popolazioni che sono state solo parzialmente o per niente vaccinate, mentre alcuni governi si sono affrettati ad allentare le restrizioni di blocco prima che le grandi maggioranze vengano colpite.

Questo non vuol dire che le autorità dovrebbero abbassare la guardia. Uno studio preliminare israeliano pubblicato lunedì scorso ha suggerito che il vaccino BioNTech/Pfizer è meno efficace nel proteggere dall’infezione contro la variante Delta. Fondamentalmente, tuttavia, i dati mostrano che rimane efficace al 93% contro malattie gravi e ospedalizzazioni.

Ci sono anche alcune prove che i vaccini sono meno efficaci contro la variante sudafricana. E finché il coronavirus si sta diffondendo in altri luoghi, come l’Asia meridionale e il Sud America, il rischio di un’ulteriore proliferazione di varianti è reale. Conosciute come varianti di preoccupazione, sembrano essere più trasmissibili e sono state collegate a una maggiore possibilità di ricovero.

Con così tanto del mondo ancora non vaccinato, le opportunità per ulteriori mutazioni sono una delle principali preoccupazioni. Si deve aspettare sei mesi per un nuovo vaccino a causa del tempo necessario per raccogliere il principio attivo dagli embrioni. Al contrario, i vaccini mRNA possono essere modificati e prodotti in sei settimane.

È nell’interesse di tutti garantire che le persone acquisiscano un alto livello di protezione dai vaccini per evitare uno scenario peggiore, secondo gli esperti.

Con gran parte dell’Europa e degli Stati Uniti colpiti, i dati del mondo reale finora suggeriscono che l’immunità anticorpale data dai vaccini sembra reggere.

Questa scoperta è un sollievo per gli scienziati che si erano preoccupati del rischio che, in teoria, la pressione creata dalla protezione anticorpale indotta dal vaccino potesse incoraggiare particolari mutazioni che consentono al virus di eludere i vaccini. Se questo processo viene ripetuto per un certo numero di generazioni, potrebbe emergere una variante che potrebbe evitare totalmente l’immunità indotta dal vaccino.

A dire il vero, alcune mutazioni della proteina spike – la parte del virus che si attacca alle cellule bersaglio – riducono la capacità degli anticorpi di neutralizzare e impedire al virus di infettare le cellule.

In breve, c’è un compromesso tra quanto il virus possa cambiare – e quindi “sfuggire” all’effetto di un vaccino – e quanto possa essere efficace nel continuare a diffondersi. Poiché i vaccini attuali prendono di mira la proteina spike del coronavirus, è qui che devono concentrarsi i cambiamenti nel virus. Se il virus cambia troppo, non può più infettare correttamente le cellule. Ci sarà un punto in cui il virus non potrà più mutare perché ha fatto tutte le mutazioni che può fare, secondo gli esperti, e quindi bisogna solo aspettare che questo avvenga.

Quindi, mentre le varianti possono porre problemi per i singoli anticorpi monoclonali, è improbabile che uno “sfugga agli attuali vaccini, ribadiscono gli scienziati. Questo perché il corpo produce migliaia di anticorpi diversi che prendono di mira diverse parti della proteina spike.

In questo senso, è stata una fortuna che il coronavirus sia stato finora relativamente conservatore. A differenza del virus dell’influenza stagionale, non può trovare proteine ​​spike completamente nuove che non abbiano alcuna somiglianza con quelle esistenti.

Detto questo, questa caratteristica pone un problema sotto un altro aspetto, in particolare per gli anticorpi monoclonali – uno dei trattamenti più efficaci per le infezioni gravi da coronavirus – perché alcuni prendono di mira queste singole parti della proteina spike. Negli Stati Uniti, un certo numero di stati ha persino sospeso la distribuzione del trattamento anticorpale di Eli Lilly proprio per questo motivo. Nel frattempo, quanto durerà l’immunità garantita dai vaccini esistenti è ancora una questione aperta.

Mentre i ricercatori stanno cercando di modificare i vaccini per rispondere meglio alle varianti circolanti, alcuni affermano che i vaccini di seconda o terza generazione basati su diverse varianti del virus potrebbero non suscitare una risposta immunitaria così forte come i vaccini di prima generazione.

In discussione è quello che alcuni chiamano il “peccato antigenico originale” – la tendenza del sistema immunitario a montare una difesa più forte contro la prima versione dell’antigene che incontra – attraverso l’infezione naturale o la vaccinazione. Questa reazione, a sua volta, mette fuori uso la capacità del sistema immunitario di montare una difesa altrettanto forte contro le forme mutate di quell’antigene. Questo fenomeno è stato osservato con l’influenza stagionale e il problema in corso che i vaccini antinfluenzali, che sono meno efficaci dei vaccini COVID-19, devono essere modificati ogni anno.

Quando si viene reinfettati con un nuovo ceppo, gli anticorpi hanno maggiori probabilità di essere ri-stimolati, di essere provocati di nuovo per produrre più anticorpi contro le parti della proteina che non sono cambiate, spiegano gli esperti.

Quindi il sistema immunitario sviluppa una forte risposta ai bit dell’antigene che riconosce, mettendo in ombra la risposta più lenta e più debole ai bit mutati dell’antigene che non ha mai incontrato prima. Gli anticorpi possono riconoscere molte parti della proteina spike che non sono mutate e quindi possono ancora essere efficaci.

Inoltre, non sono solo gli anticorpi ad essere innescati. Le cellule T svolgono anche un ruolo importante nella lotta alle infezioni. Riconoscono molte altre parti della proteina spike. Se qualcuno è naturalmente infetto da Delta, risponderà anche ad altre proteine ​​​​nel virus, che tendono a mutare meno della proteina spike.

Nonostante tutti i progressi della scienza, i politici devono ora fare i conti con le complessità di un mondo parzialmente vaccinato.

Nel Regno Unito, ad esempio, dopo un forte calo iniziale di nuovi casi, le infezioni hanno ripreso a crescere rapidamente. I ministri hanno deciso a giugno di ritardare la piena riapertura del paese, ma lunedì il primo ministro Boris Johnson ha annunciato l’intenzione di abbandonare le restrizioni finali il 19 luglio, compreso l’uso di maschere, e ha esortato i cittadini a usare il proprio “giudizio”, come doveva essere dal principio.

Nel frattempo, altri paesi con tassi di vaccinazione relativamente elevati stanno affrontando nuove sfide. Alcuni, come la Polonia e la Romania, hanno a che fare con un alto grado di scetticismo sui vaccini. E anche tra i ranghi delle persone che hanno ricevuto un’iniezione, alcuni sono immunocompromessi o soffrono di condizioni esistenti come il diabete che li rendono più vulnerabili.

C’è ancora molto scetticismo e tanta paura per un ritorno della malattia e, nonostante le rassicuranti parole degli esperti, abbiamo una curva che non si è per nulla affievolita rispetto all’anno scorso, soprattutto per quanto riguarda i decessi.

E se il virus iniziasse a non essere più conservatore, come dicono gli scienziati, e la sua mutazione cambiasse all’unisono proprio come le influenze stagionali? E se iniziasse a mutare talmente tanto da rendere la proteina spike inerme? Cosa si fa?

Premesso che i vaccini salvano le vite e che nessuno vuole credere alla storia che il Covid sia stato creato in laboratorio da qualche specie di complotto modello lega del male. Ma per quale motivo, nonostante la vaccinazione, i morti non sono diminuiti e continuano ad esserci ugualmente rispetto all’anno scorso nonostante le cure e i vaccini?

Nel 6 luglio 2020 i morti erano 8; ieri, 6 luglio 2021, erano 24. Saranno in molti a dover dare una spiegazione e si spera ci si avvicini ad un confronto rapido per raggiungere una soluzione il più presto possibile. Un’altra chiusura non è contemplata.

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