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Covid: la nuova variante fortemente mutata B.1.1.529 in Sudafrica solleva forte preoccupazione

by Freelance

Di Gaia Marino

Siamo tornati in un territorio familiare: crescente preoccupazione per una nuova variante del coronavirus.

L’ultima è la versione più fortemente mutata scoperta finora – e ha una lista così lunga di mutazioni che è stata descritta da uno scienziato come “orribile”, mentre un altro mi ha detto che era la peggiore variante che avessero visto.

Sono i primi giorni e i casi confermati sono ancora per lo più concentrati in una provincia del Sudafrica, ma ci sono indizi che potrebbe essersi diffuso ulteriormente.

Immediatamente ci sono domande sulla velocità con cui si diffonde la nuova variante, sulla sua capacità di aggirare parte della protezione fornita dai vaccini e su cosa dovrebbe essere fatto al riguardo.

Ci sono molte speculazioni, ma poche risposte chiare.

Cosa sappiamo?

La variante si chiama B.1.1.529 e probabilmente riceverà un nome in codice greco (come le varianti Alpha e Delta) dall’Organizzazione mondiale della sanità venerdì.

È anche incredibilmente pesantemente mutato. Il professor Tulio de Oliveira, direttore del Centro per la risposta alle epidemie e l’innovazione in Sudafrica, ha affermato che c’era una “costellazione insolita di mutazioni” e che era “molto diversa” dalle altre varianti che sono circolate.

“Questa variante ci ha sorpreso, ha un grande salto nell’evoluzione e molte più mutazioni che ci aspettavamo”, ha detto.

In un briefing con i media, il prof de Oliveira ha affermato che ci sono state 50 mutazioni in totale e più di 30 sulla proteina spike, che è l’obiettivo della maggior parte dei vaccini e la chiave che il virus usa per sbloccare la porta nelle cellule del nostro corpo.

Ingrandendo ulteriormente il dominio di legame del recettore (che è la parte del virus che fa il primo contatto con le cellule del nostro corpo), ha 10 mutazioni rispetto alle sole due della variante Delta che ha spazzato il mondo.

Questo livello di mutazione molto probabilmente proviene da un singolo paziente che non è stato in grado di sconfiggere il virus.

Molte mutazioni non significano automaticamente: cattive. È importante sapere cosa stanno effettivamente facendo queste mutazioni.

Ma la preoccupazione è che questo virus è ora radicalmente diverso dall’originale emerso a Wuhan, in Cina. Ciò significa che i vaccini, che sono stati progettati utilizzando il ceppo originale, potrebbero non essere altrettanto efficaci.

Alcune delle mutazioni sono state viste prima in altre varianti, il che fornisce alcune informazioni sul loro probabile ruolo in questa variante.

Ad esempio, N501Y sembra facilitare la diffusione di un coronavirus. Ce ne sono altri che rendono più difficile per gli anticorpi riconoscere il virus e potrebbero rendere i vaccini meno efficaci, ma ce ne sono altri completamente nuovi.

Il professor Richard Lessells, dell’Università di KwaZulu-Natal in Sudafrica, ha dichiarato: “Ci preoccupano che questo virus possa avere una maggiore trasmissibilità, una maggiore capacità di diffondersi da persona a persona, ma potrebbe anche essere in grado di aggirare parti del sistema immunitario”.

Ci sono stati molti esempi di varianti che sembravano spaventose sulla carta, ma non hanno portato a nulla. La variante Beta era in cima alle preoccupazioni delle persone all’inizio dell’anno perché era la migliore per sfuggire al sistema immunitario. Ma alla fine è stata la Delta a prendersi la scena mondiale.

Il professor Ravi Gupta, dell’Università di Cambridge, ha dichiarato: “La beta era tutta una fuga immunitaria e nient’altro, Delta aveva infettività e una fuga immunitaria modesta, questo potenzialmente ha entrambi livelli elevati”.

Gli studi scientifici in laboratorio forniranno un quadro più chiaro, ma le risposte arriveranno più rapidamente dal monitoraggio del virus nel mondo reale. È ancora presto per trarre conclusioni chiare, ma ci sono già segnali che destano preoccupazione.

Ci sono stati 77 casi pienamente confermati nella provincia di Gauteng in Sudafrica, quattro casi in Botswana e uno a Hong Kong (che è direttamente collegato ai viaggi dal Sudafrica).

Tuttavia, ci sono indizi che la variante si sia diffusa ancora più ampiamente.

Questa variante sembra dare risultati bizzarri (noti come dropout del gene S) nei test standard e che possono essere utilizzati per tracciare la variante senza eseguire un’analisi genetica completa.

Ciò suggerisce che il 90% dei casi nel Gauteng potrebbe già essere questa variante e che “potrebbe essere già presente nella maggior parte delle province” in Sud Africa.

Ma questo non ci dice se si diffonde più velocemente di Delta, se è più grave o fino a che punto può eludere la protezione immunitaria che deriva dalla vaccinazione.

Inoltre, non ci dice quanto bene si diffonderà la variante in paesi con tassi di vaccinazione molto più alti rispetto al 24% del Sudafrica che è completamente vaccinato, sebbene un gran numero di persone nel paese abbia avuto Covid.

Quindi per ora ci rimane una variante che solleva notevoli preoccupazioni nonostante enormi lacune nelle nostre conoscenze, ed è una variante che deve essere osservata da vicino e pone domande profonde su cosa fare e quando. La lezione della pandemia è che non puoi sempre aspettare di avere tutte le risposte.

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