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Amazon ha collaborato con il braccio di propaganda cinese

by Freelance

Di Mirko Fallacia

Il colosso Amazon stava commercializzando una raccolta di discorsi e scritti del presidente Xi Jinping sul suo sito web cinese circa due anni fa, quando Pechino ha emesso un editto, secondo due persone che hanno familiarità con l’incidente. Il gigante americano dell’e-commerce deve smettere di consentire valutazioni e recensioni dei clienti in Cina.

Una recensione negativa del libro di Xi ha suscitato la richiesta. Le valutazioni e le recensioni sono una parte cruciale dell’attività di e-commerce di Amazon, un modo importante per coinvolgere gli acquirenti.

Attualmente, sul suo sito cinese Amazon.cn, il libro pubblicato dal governo non ha recensioni o valutazioni dei clienti. E la sezione dei commenti è disabilitata.

La conformità di Amazon all’editto del governo cinese, che non è stata segnalata prima, fa parte di uno sforzo più profondo e decennale dell’azienda per ottenere il favore di Pechino per proteggere e far crescere la propria attività in uno dei più grandi mercati del mondo.

Un documento informativo interno di Amazon del 2018 che descrive l’attività dell’azienda in Cina espone una serie di “problemi fondamentali” che il gigante con sede a Seattle ha dovuto affrontare nel paese.

Tra questi: “Il controllo ideologico e la propaganda sono il fulcro del kit di strumenti per il partito comunista per raggiungere e mantenere il suo successo”, osserva il documento. “Non stiamo giudicando se sia giusto o sbagliato”.

Quel documento informativo e le interviste con più di due dozzine di persone che sono state coinvolte nell’operazione in Cina di Amazon, rivelano come l’azienda è sopravvissuta e prosperata in Cina aiutando a promuovere l’agenda economica e politica globale del Partito Comunista al potere.

In un elemento centrale di questa strategia, mostrano il documento interno e le interviste, Amazon ha collaborato con un braccio dell’apparato di propaganda cinese per creare un portale di vendita sul sito statunitense dell’azienda, Amazon.com, un progetto che è diventato noto come China Books.

L’impresa, che alla fine ha offerto in vendita più di 90.000 pubblicazioni, non ha generato entrate significative. Ma il documento mostra che è stato visto da Amazon come cruciale per ottenere supporto in Cina poiché l’azienda ha ampliato il suo dispositivo di libri elettronici Kindle, il cloud computing e le attività di e-commerce.

Il documento informativo del 2018 spiega gli interessi strategici del progetto China Books per Jay Carney, il capo globale delle operazioni di lobbying e di politica pubblica di Amazon, prima di un viaggio che ha fatto a Pechino.

“Kindle opera in Cina in una zona grigia”, afferma il documento, e rileva che Amazon ha difficoltà a ottenere una licenza per vendere e-book nel paese.

“L’elemento chiave da salvaguardare” contro il suo problema di licenza con il governo cinese “è il progetto Chinabooks”, afferma il documento.

Il documento ha anche osservato: “Il progetto Amazon.com/China libri ha anche ottenuto un ampio riconoscimento tra i regolatori cinesi”.

I libri includono molti titoli apolitici, come libri di testo in lingua cinese, libri di cucina e favole per bambini. Ma includono anche titoli che amplificano la linea ufficiale del Partito Comunista.

Un libro esalta la vita nello Xinjiang, dove gli esperti delle Nazioni Unite hanno affermato che la Cina ha internato un milione di uiguri in una rete di campi.

Il libro – “Incredible Xinjiang: Stories of Passion and Heritage” – discute uno spettacolo comico online situato nella regione.

Il libro cita un attore che interpreta un “profondo di campagna” uiguro dicendo che l’etnia “non è un problema” lì. Ciò riecheggia la posizione di Pechino, che ha negato il maltrattamento delle minoranze.

Alcuni libri ritraggono in termini eroici la battaglia della Cina contro la pandemia di COVID-19, iniziata nella città cinese di Wuhan.

Uno è intitolato “Storie di coraggio e determinazione: Wuhan nel blocco del coronavirus”.

Un altro inizia con il commento di Xi: “Il nostro successo fino ad oggi ha dimostrato ancora una volta i punti di forza della leadership del PCC (il Partito Comunista Cinese)”.

L’azienda statale che collabora con Amazon sui libri cinesi, China International Book Trading Corp, o CIBTC, ha dichiarato che l’impresa è una “relazione commerciale tra due imprese”.

La National Press and Publication Administration della Cina, o NPPA, il braccio di propaganda di stato con cui Amazon ha stretto una partnership, non ha rilasciato commenti.

In risposta alle domande, Amazon ha affermato che “rispetta tutte le leggi e i regolamenti applicabili, ovunque operiamo, e la Cina non fa eccezione”.

Ha aggiunto che “come libraio, crediamo che sia importante fornire accesso alla parola scritta e a diverse prospettive. Ciò include libri che alcuni potrebbero trovare discutibili”.

Amazon ha affermato di avere “un’ampia selezione di libri” sulla Cina e il portale China Books “è un canale aggiuntivo per servire i nostri lettori cinesi negli Stati Uniti e altrove”. CIBTC è “solo uno dei milioni di partner di vendita in tutto il mondo che offrono prodotti nei nostri negozi”.

I nuovi dettagli sulla strategia di Amazon in Cina dimostrano le sfide che le aziende occidentali devono affrontare nell’accedere al mercato più popoloso del mondo e nel far fronte a un regime autoritario che ha rafforzato il controllo sul discorso pubblico.

I compromessi dell’azienda con Pechino contrastano con i suoi sforzi per aggirare i regolatori nelle due più grandi democrazie del mondo.

In India, quest’anno Amazon ha aggirato le normative locali e, per promuovere i propri marchi, ha truccato i risultati di ricerca sul proprio sito web indiano.

Negli Stati Uniti, Amazon ha sventrato o eliminato le leggi sulla privacy dello stato progettate per proteggere i consumatori.

Amazon ha affermato di aver sempre rispettato la legge in India e di non favorire i suoi prodotti a marchio del distributore nei risultati di ricerca.

Per quanto riguarda gli Stati Uniti, la società ha affermato di preferire la legislazione federale sulla privacy degli Stati Uniti e che protegge la privacy dei consumatori e non vende i loro dati.

Alcune aziende hanno risposto alle richieste di Pechino uscendo dal mercato. Yahoo è recentemente uscito dalla Cina e LinkedIn di Microsoft Corp ha annunciato che avrebbe ritirato alcuni dei suoi servizi. Entrambi hanno citato il difficile contesto economico del paese e i requisiti normativi.

Amazon, al contrario, è diventata una potente forza economica in Cina negli ultimi anni, offrendo opportunità di esportazione redditizie a migliaia di aziende cinesi e allo stesso tempo facendo crescere la propria unità di servizi cloud leader del settore.

Amazon Web Services, o AWS, è ora uno dei maggiori fornitori di aziende cinesi a livello globale, secondo un rapporto di quest’anno della società di analisi iResearch in Cina e delle persone che hanno lavorato per AWS.

Secondo il documento informativo, la Cyberspace Administration of China, o CAC, ha chiesto ad Amazon nel 2018 di eliminare un “collegamento al nuovo film di successo cinese Amazing China a causa delle recensioni particolarmente dure degli utenti”. Il CAC è responsabile della sicurezza online e della regolamentazione dei contenuti.

“Amazing China” elogia i successi del paese da quando Xi è diventato presidente nel 2013. Il CAC voleva che il collegamento fosse rimosso da IMDb, un sito Web di informazioni e recensioni di film di proprietà di Amazon.

L’ufficio cinese di Amazon ha risposto a CAC che “è difficile per Amazon China soddisfare tali richieste e trasmetteremo il messaggio alla” sede centrale di Amazon “e chiederemo le loro opinioni sulle possibilità”, afferma il documento informativo.

Il film rimane sul sito web americano di IMDb. Poco dopo la richiesta, alcune recensioni negative sono scomparse, screenshot archiviati di IMDb.com su archive.org show.

Altri rimangono e “Amazing China” ha attualmente una valutazione complessiva di appena 2,3 su un punteggio massimo di 10. Alcune recensioni lo chiamano “patetico”, “spazzatura” o “propaganda governativa”.

“Alcune recensioni inviate per il titolo ‘Amazing China’ sono state rimosse perché violavano le nostre linee guida sui contenuti delle recensioni degli utenti, la maggior parte fuori tema”, ha detto Amazon.

“IMDb non è a conoscenza di alcuna richiesta da parte di soggetti esterni (incluso il governo cinese) di fare qualcosa per le recensioni per questo titolo”.

Amazon è entrata in Cina nel 2004 attraverso un accordo da 75 milioni di dollari per acquisire Joyo.com, un venditore di libri e media online. Alla fine, Amazon ha voluto introdurre gli e-book e i suoi popolari dispositivi di lettura Kindle nel mercato cinese.

Per raggiungere questo obiettivo, ha collaborato con l’Amministrazione generale della stampa e delle pubblicazioni, o GAPP, un regolatore che si occupa della censura statale nel suo ruolo di supervisore delle pubblicazioni in Cina.

NPPA ora gestisce la maggior parte delle responsabilità di GAPP. L’NPPA, a sua volta, è supervisionato dal Dipartimento della pubblicità del Partito Comunista, precedentemente noto come Dipartimento della Propaganda.

Secondo un ex dirigente di Amazon coinvolto nei colloqui con la Cina, la società si è assicurata alcune, ma non tutte, le approvazioni del governo necessarie per vendere dispositivi Kindle ed e-book.

Quella situazione ha dato al governo una leva sul rivenditore, ha detto l’ex dirigente. Il team delle politiche pubbliche di Amazon ha ideato il progetto China Books come un nuovo modo “per ottenere ciò che volevamo su Kindle e altre cose”, ha detto la persona. “Era un occhiolino e un cenno del capo”.

Amazon ha presto iniziato a lavorare con GAPP per creare China Books, secondo il documento informativo. La società ha pianificato di pubblicizzare il portale alle autorità cinesi come l’unico negozio di Amazon che prende il nome da un paese, afferma il documento.

Amazon ha dedicato diversi dipendenti allo sforzo, che ha coinvolto CIBTC, la società di compravendita di libri del governo, che il documento descriveva come “l’organo esecutivo di GAPP”.

Una fotografia sul sito web di CIBTC mostra funzionari cinesi che brindano al lancio del progetto in un hotel a Pechino nel settembre 2011.

Nell’ottobre 2012, China Books è stata insignita del titolo di “un progetto chiave per l’esportazione della cultura nazionale” da un gruppo di organi del governo cinese, tra cui GAPP, nonché dall’entità ora nota come Dipartimento della pubblicità del Partito comunista cinese. Due mesi dopo, Amazon ha lanciato la sua attività di libri elettronici in Cina e presto ha iniziato a vendere Kindle.

Secondo il documento informativo del 2018, la Cina era diventata il più grande mercato globale di Kindle alla fine del 2017, “con il 40% in più del nostro volume di vendita mondiale di dispositivi”. A quel punto, Amazon aveva aggiunto un negozio di e-book cinese al suo sito Web americano e aveva tradotto 19 libri.

E Carney, il principale dirigente delle politiche pubbliche che ha poi riferito al fondatore di Amazon Jeff Bezos, è andato in Cina nell’aprile 2018. Lì, ha detto a un membro alternativo del comitato centrale del Partito Comunista che Amazon avrebbe fatto “ogni sforzo” per promuovere China Books e renderlo “più grande e più forte”, secondo un comunicato stampa CIBTC.

Il documento informativo preparato per Carney affermava: “Sia China Books che Kindle Chinese eBook Store sono l’impegno principale di Amazon China nell’assistere la Cina in ‘Going Abroad’, un progetto ombrello che mira a promuovere la cultura cinese nel mondo”.

La pagina web di China Books di Amazon mostra in modo ben visibile il nome di CIBTC, ma non rivela che si tratta di un progetto che Amazon ha creato in collaborazione con un’agenzia governativa cinese.

“I dettagli sulla società sono prontamente disponibili online”, ha detto Amazon, “e CIBTC ha messo il suo nome e il suo logo ben in vista in tutta la sua pagina. Il nostro rapporto con CIBTC è del tutto appropriato”.

Alla fine, il progetto China Books ha avuto un flop finanziario, secondo una persona che è stata coinvolta in esso. Pochi titoli del portale hanno venduto bene e Amazon ha persino rispedito indietro i libri perché nei suoi magazzini non c’era spazio per loro.

Tuttavia, il progetto China Books continua. La versione in lingua cinese di “Xi Jinping: The Governance of China Volume Three” – è elencata per prima nella pagina “BEST SELLER” di China Books.

Di recente ha mostrato una classifica di vendita di 1.347.071. Un altro “best seller”, su COVID-19, si è classificato a 10.654.483 vendite. Il titolo dello Xinjiang si era posizionato a 13.441.455 vendite.

Ma le vendite non erano l’obiettivo, secondo la persona che è stata coinvolta nel progetto. “È un servizio fotografico di alto livello”, parte di una “campagna di soft-power per mettere in pratica i libri là fuori e metterci messaggi subliminali dentro”.

CIBTC, la società di compravendita di libri del governo, ha affermato di non “classificare i libri venduti tramite Amazon”. Non ha elaborato.

Un offerta da non poter rifiutare

Amazon ha continuato la sua espansione cinese nel 2013, annunciando l’introduzione a Pechino di Amazon Web Services, la sua attività di cloud computing. All’epoca, nessuna legge cinese regolamentava i servizi cloud, osservava il documento informativo del 2018.

Nel 2016, la Cina ha iniziato a intraprendere azioni che hanno reso più difficile per le aziende straniere di cloud computing, come AWS, operare nel paese.

Secondo il documento informativo, il governo ha iniziato a richiedere ai fornitori di cloud di detenere una nuova licenza che solo le società di proprietà cinese potevano ottenere. “Da allora i regolatori sono diventati molto ostili” nei confronti di AWS, affermava il documento del 2018.

Il risultato è stato che Amazon ha compiuto un passo insolito per l’azienda: ha consegnato la sua tecnologia cloud alle aziende locali in modo che potesse continuare a operare in Cina.

Le società cinesi, non Amazon, erano responsabili del “monitoraggio e rimozione dei contenuti illegali, della raccolta e della segnalazione delle informazioni di base dei clienti… e della collaborazione con le autorità della RPC (Repubblica popolare cinese) su tutte le indagini relative alla conformità che potrebbero sorgere”, dice il Documento del 2018.

Nella sua dichiarazione, Amazon ha affermato che AWS, in qualità di fornitore di servizi cloud straniero, deve concedere in licenza o vendere tecnologia a partner locali in Cina per essere presente. Tuttavia, tale struttura non ha protetto AWS dalla pressione cinese.

Nel febbraio 2018, il Ministero della Pubblica Sicurezza cinese, o MPS, ha convocato AWS per una riunione, afferma il documento informativo.

MPS ha minacciato di “vendicarsi” contro Amazon a meno che non rimuovesse i contenuti e bloccasse un sito Web ospitato negli Stati Uniti per Guo Wengui, un dissidente cinese.

AWS ha rifiutato, afferma il documento. Ma la società ha chiesto a Guo di intraprendere un’azione che ha rivelato il protocollo Internet del dissidente, o indirizzo IP, e AWS ha “fornito a MPS” questi dati, afferma il documento. Un indirizzo IP è un codice univoco che identifica un computer che accede a Internet.

Il ministero “ha riconosciuto il nostro sforzo per trovare una soluzione, anche se non… al loro livello soddisfacente”, afferma il documento.

Alla domanda sull’incidente di Guo, Amazon ha confermato di aver ricevuto la richiesta del governo cinese, ma ha affermato di “non aver fornito alcuna informazione non pubblica o altre informazioni sui clienti”.

Il ministero del Commercio ha detto che Guo non è stato discusso durante l’incontro con Carney. Amazon non ha detto se Guo si è presentato.

Un dipendente di MPS ha affermato che il ministero non risponde alle richieste di commento. Un avvocato di Guo ha detto che Guo non ha rilasciato commenti.

Il business di AWS in Cina continua a crescere. Nonostante sia stato bloccato dalla vendita di servizi cloud al governo e ad alcune imprese statali, AWS ha ottenuto clienti chiave in Cina, affermano le persone che hanno familiarità con la questione.

Tra queste ci sono due società cinesi, lo sviluppatore di Tiktok ByteDance e la società di videosorveglianza Hikvision, nonché le multinazionali Nike, Samsung e Philips, secondo il documento informativo del 2018 e un blog del 2019 sul sito Web di AWS.

A giugno, AWS ha annunciato che si stava espandendo ulteriormente nel paese, “per supportare le esigenze della nostra crescente base di clienti in Cina”.

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